2019: año internacional de la tabla periódica, a 170 años de la muerte de Andrés Manuel del Río

2018-02-05 23:28:33

El pasado noviembre, la Organización de Naciones Unidas proclamó 2019 año Internacional de la Tabla Periódica. De esa manera se rinde homenaje a la inclusión reciente de cuatro elementos nuevos denominados: nihonio, moscovio, teneso y oganesón y se conmemorarán los 150 años de la creación de la tabla periódica de los elementos químicos por Dmitri I. Mendeleev, quien en 1869 estableció las primeras ideas de esta clasificación.

En su declaratoria también señala que:  “el 2019 coincide con los aniversarios de una serie de hitos importantes en la historia de la tabla periódica, en particular con el aislamiento del arsénico y del antimonio por JabirIbn Hayyan, hace unos mil 200 años; el descubrimiento del fósforo, hace 350 años; la publicación de una lista de 33 elementos químicos clasificados en gases, metales, no metales y térreos por Lavoisier en 1789; el descubrimiento de la ley de las tríadas por Döbereiner  en 1829… y el descubrimiento del Francio por Marguerite Perey en 1939.”

En 2019 también se cumplirán 170 años de la muerte de Andrés Manuel del Río, descubridor del elemento químico vanadio, que él denominó inicialmente como “eritronio”. Este científico hispano-mexicano había examinado muestras de mineral procedentes de Hidalgo y había llegado a la conclusión de que contenía un nuevo elemento metálico. Experimentando en su laboratorio, en 1801, observó que al calentar los compuestos que lo contenían se ponían rojos, por lo que decidió llamarlo eritronio, que por su etimología griega significa rojo.

Un año después, cuando se encontró con Alexander von Humboldt, Andrés Manuel del Río le dio unas muestras para que lo sometiera al análisis de un laboratorio europeo. Sin embargo, los resultados no fueron positivos. El químico francés Collet Descotils al hacer los experimentos confundió el cromo con el eritronio y publicó en la revista Annales de Chimie un artículo negando la existencia del nuevo elemento. En 1831 el químico sueco Nils Gabriel Sefström lo redescubrió llamándolo vanadio.   

Andrés Manuel del Río defendió la paternidad del descubrimiento por un tiempo,  pero en aquel entonces no era fácil acreditar los resultados obtenidos en el continente  americano ante una comunidad científica dominada por los europeos y nunca se logró reivindicar el hallazgo.

Algunos norteamericanos propusieron cambiar el nombre de vanadio por rionium  para hacer de esa manera justicia de prioridad en el descubrimiento por Andrés Manuel del Río, pero la sugerencia no fue aceptada.

Para el costarricense Gil Chaverri Rodríguez las cosas fueron diferentes. En 1952 propuso una ubicación en la tabla periódica para los lantánidos y actínidos en una secuencia concordante con su número atómico. El número atómico es el número de protones que contiene un átomo y tiene una influencia importante en el arreglo de los electrones que definen las propiedades químicas del elemento. La propuesta del científico de Costa Rica fue muy bien recibida. Gil Chaverri Rodríguez vivió tiempos de más apertura y fue reconocido hasta su muerte en mayo de 2005.

Inglaterra, Estados Unidos, Suecia, Alemania y Francia son los países donde más elementos químicos han sido descubiertos. Cuando en 2019 se recuerden los diferentes aspectos del desarrollo de la tabla periódica, los latinoamericanos recordaremos a Gil Chaverri Rodríguez y los mexicanos recordaremos a Andrés Manuel del Río como el descubridor del eritronio, hoy llamado vanadio.

 
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