Los proyectos científicos más costosos de nuestro tiempo - Gerardo Herrera Corral* | La Crónica de Hoy
Facebook Twitter Youtube Lunes 11 de Abril, 2016

Gerardo Herrera Corral*

Los proyectos científicos más costosos de nuestro tiempo

El 2008 marcó el inicio de una nueva época para la física de partículas elementales. En septiembre fue puesto en marcha el acelerador más grande del mundo: el Gran Colisionador de Hadrones (LHC, por sus siglas en ingles Large Hadron Collider) en el Centro Europeo de Investigaciones Nucleares (CERN). Este proyecto se encuentra en la lista de los proyectos científicos más costosos, pero no es el que tiene más recursos.
El Programa Apollo anunciado por John F. Kennedy en 1961 de enviar un hombre a la Luna y regresarlo a salvo antes de que finalizara la década tuvo un costo de 135 mil millones de dólares. Es, probablemente, el desarrollo más costoso de todos los tiempos.
El proyecto concluyó exitosamente en julio de 1969 cuando Neil Armstrong y Edwin Buzz Aldrin alunizaron en el Mar de la Tranquilidad. La misión Apollo es uno de los logros tecnológicos más grandes en la historia de la humanidad. Después del Apollo 11, seis misiones más lograron posarse sobre la superficie lunar con un solo fracaso, del Apollo 13, que no pudo concluir su meta por la explosión de un tanque de oxigeno líquido del módulo de servicio.
En su misión Armstrong y Aldrin estuvieron sólo dos horas y media caminando sobre la superficie lunar, mientras que en el Apollo 17 los astronautas pasaron 3 días en el Valle de Taurus Littrow.
Es conveniente notar que este proyecto se desarrolló en el marco de la Guerra Fría y con el objetivo claro de consolidar el liderazgo de los Estados Unidos en la carrera por la conquista del espacio. Sólo la última misión incluyó en la tripulación a un científico. En todas las demás misiones fueron militares los que viajaron.
Si bien podemos considerar al proyecto como científico, la motivación, la gerencia y los objetivos del proyecto fueron claramente militares.
El segundo proyecto científico más costoso de los tiempos modernos es el de la Estación Espacial Internacional. Con un costo de 100 mil millones de dólares, se diferencia del Programa Apollo en el hecho de que está financiado por varios países. En ella participan Estados Unidos, Rusia, Japón, Canadá y Europa a través de la Agencia Espacial Europea. La Agencia Espacial Brasileña participa mediante un contrato separado con la NASA. La Estación Espacial orbita alrededor de la Tierra a una altura de 360 Kilómetros. Completa una vuelta al planeta en una hora y media.
Desde que el primer equipo humano llegó a la estación en noviembre de 2000, ha habido presencia humana constante con por lo menos dos personas a bordo. A diferencia del programa Apollo, este proyecto tiene una marcada connotación política. Se trata, además, de un proyecto de cooperación internacional y con objetivos científicos y tecnológicos.
Uno de los proyectos más famosos es sin duda el proyecto Manhattan. Se desarrolló en Estados Unidos con apoyo parcial de Inglaterra y Canadá entre 1939 y 1945 durante la Segunda Guerrea Mundial. El objetivo del proyecto fue el de construir la primera bomba atómica. Con un costo de 25 mil millones de dólares, es probablemente el tercer proyecto más costoso de nuestros días. Concluyó con la detonación de una bomba de prueba el 16 de julio de 1945 en Alamogordo, Nuevo México, y dos más el 6 y 9 de agosto en Hiroshima y Nagasaki, Japón, respectivamente. Sin embargo, el proyecto no puede considerarse estrictamente científico ni por motivación ni por objetivos.
El proyecto GPS (por sus siglas en inglés Global Positioning System), con una constelación de entre 24 y 32 satélites, que transmiten señales precisas de microondas, permite a los receptores determinar la localización, velocidad, dirección y tiempo de objetos sobre la superficie terrestre. El proyecto fue desarrollado por el Departamento de Defensa de los Estados Unidos y es administrado por la Fuerza Aérea Norteamericana.
En 1983 Ronald Reagan ordenó liberar el sistema para usos civiles. Desde entonces GPS se ha convertido en un auxiliar de navegación en todo el mundo. También ha permitido hacer mapas y estudios de terreno, entre otras muchas aplicaciones. El sistema GPS provee de señales de tiempo muy precisa que permiten estudiar sismos, así como sincronizar redes de telecomunicaciones. La Fuerza Área estadunidense ha invertido 14 mil millones de dólares en el desarrollo del proyecto desde 1973 a 2000. Los costos de operación, así como de investigación y desarrollo, continúan y por eso es difícil estimar la inversión real.

© Comparación
Proyecto: Programa Apollo
Costo (en miles de millones de dólares): 135
Tiempo: 1961-1970
Tipo de proyecto: Nacional (Estados Unidos)

Proyecto: Estación Espacial Internacional
Costo (en miles de millones de dólares): 100
Tiempo: 1980
Tipo de proyecto: Internacional

Proyecto: Proyecto Manhattan
Costo (en miles de millones de dólares): 25
Tiempo: 1939-1945
Tipo de proyecto: Nacional (EUA, con apoyo parcial de Inglaterra y Canadá)

Proyecto: Global Positioning System (GPS)
Costo (en miles de millones de dólares): 14
Tiempo: 1973-2000 (fase I)
Tipo de proyecto: Nacional (EUA)
Proyecto: ITER (Reactor Termonuclear Experimental Internacional)
Costo (en miles de millones de dólares): 14
Tiempo: 2006-2036
Tipo de proyecto: Internacional

Proyecto: Telescopio Espacial Hubble
Costo (en miles de millones de dólares): 6
Tiempo: 1900-2013
Tipo de proyecto: Internacional (EU, Europa)

Proyecto: Large Hadron Collider
Costo (en miles de millones de dólares): 6
Tiempo: 1994-2015
Tipo de proyecto: Internacional

Proyecto: Human Genom
Costo (en miles de millones de dólares): 3
Tiempo: 1990-2003
Tipo de proyecto: Nacional (EUA)

* Investigador del Departamento de Física del Cinvestav del IPN y miembro del SNI Nivel III. Pionero de la colaboración mexicana en el CERN y uno de los principales especialistas en física de partículas en el país.
gherrera@cern.ch

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