La Crónica de Hoy | Con azúcar, científicos hacen más resistentes al maíz y frijol a sequías

Con azúcar, científicos hacen más resistentes al maíz y frijol a sequías
Antimio Cruz | Academia | Fecha: 14-ago-10 | Hora de creación: 10:56:13 | Ultima modificación: 12:25:24
Diferencias. La Flor de Piedra en su estado natural (izq.) y en un plato cuando comienza a resucitar al ponerle un poco de agua.

Científicos de la Universidad de Morelos lograron cultivar plantas de maíz y frijol con más resistencia a las sequías gracias a que utilizaron biotecnología y ayudaron a que esas plantas comestibles produzcan un tipo de azúcar especial, llamado trehalosa, que en la naturaleza existe en algunos vegetales del desierto, pero también en los champiñones, en las setas y en el cuerpo de algunos insectos.

Las variedades resistentes fueron conseguidas gracias a la inoculación de bacterias que acumulan trehalosa. La inoculación es la introducción de un organismo vivo dentro de otro mayor para provocar una adaptación biológica del que recibe. Las plantas resistentes a sequía están en este momento en fase experimental, pero también se ha observado que la presencia de más trehalosa en maíz y frijol ayuda a que estas plantas produzcan mayor biomasa, incluyendo follaje y frutos.

Este mismo laboratorio, que forma parte del Centro de Investigación en Biotecnología (CEIB) de la Universidad Autónoma del Estado de Morelos (UAEM) también trabaja en un método para producir esta azúcar trehalosa a bajo costo pues es de amplia demanda en el mercado de los alimentos y conservadores.

El camino para obtener este avance científico no ocurrió de la noche a la mañana y una de las grandes claves para conseguir el resultado fue estudiar y comprender a una planta originaria de Chihuahua que popularmente es conocida como Flor de Piedra o “la planta que resucita”. Esta especie es un regalo de la gran biodiversidad mexicana pues es capaz de sobrevivir largas temporadas con sólo el 5 % del agua que normalmente requiere para crecer y reproducirse.

Hace casi diez años, los biotecnólogos de la Universidad de Morelos, que laboran en el Laboratorio de Fisiología Molecular de Plantas, dirigidos por el doctor Gabriel Iturriaga de la Fuente, junto al doctor Ramón Suárez Rodríguez y la bióloga Liliana González Flores, descubrieron que más del 80 % de la masa de esa planta extraordinaria, cuyo nombre científico es Selaginella lepidophylla¸ es el azúcar trehalosa, que puede retener o liberar grandes cantidades de agua. En épocas de sequía extrema, esta planta puede perder hasta 95 % de su agua y mantenerse viva más de un año gracias a su alto contenido de trehalosa.

Con este conocimiento acumulado, en 2002 Gabriel Iturriaga ya había logrado aislar el gen que utiliza la flor de piedra o doradilla (Selaginella lepidophylla), para poder producir trehalosa.

A partir de esa etapa y hasta ahora, este grupo de investigación ha laborado en mecanismos para lograr que las plantas de maíz y frijol produzcan esta azúcar que les ayuda a resistir sequías.

En los años 90 el doctor Iturriaga realizó un post-doctorado en el Instituto Max Planck de Colonia, Alemania. Ahí comenzó a investigas a una planta sudafricana llamada Craterostigma plantagineum, que es capaz de deshidratarse totalmente y sobrevivir, pero después retomará su forma original al entrar en contacto con el agua.

Cuando regresó a México supo de una planta similar pero que era usada como remedio tradicional para curar males del riñón. Así fue como Iturriaga se aproximó por primera vez a este ser vivo del desierto que tiene propiedades de osmorregulación, es decir propiedades para controlar la presión con la que se distribuyen los líquidos dentro de un organismos.

En este grupo labora una decena de estudiantes de licenciatura y posgrado que realizan tesis de investigación. En los últimos dos años han publicado investigaciones sobre los efectos benéficos de la trehalosa en plátano, alfalfa y maíz. Esos resultados se han difundido en las revistas científicas internacionales International Journal of Molecular Science; Crop Science; FEMS Microbiology Letters y Journal of Horticultural Science and Biotechnology.

© Trehalosa

El azúcar que revive

La trehalosa es un azúcar formado por dos moléculas de glucosa

Tiene la capacidad de ayudar a controlar la presión de los conductos por los que transitan los líquidos en plantas y vegetales.

Aunque primero se conoció por estar presente en los champiñones, mexicanos la descubrieron en plantas del desierto.

En el cuerpo humano sirve para curar riñones enfermos.

En la planta Flor de piedra permite disminuir 95% su consumo de agua en época de sequía.

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