La Crónica de Hoy | Contaminación del aire, enorme riesgo para la salud

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Contaminación del aire, enorme riesgo para la salud
Bertha Sola | Bienestar | Fecha: 2013-01-20 | Hora de creación: 13:14:09 | Ultima modificación: 09:59:17

El aire es uno de los elementos vitales para los seres vivos, es una mezcla de gases que forma la atmósfera  y que permanece alrededor del planeta gracias a la fuerza de gravedad.  En condiciones normales es fino y etéreo y si está limpio también es transparente. Está compuesto por nitrógeno (78%), oxígeno (21%), vapor de agua (0-7%) ozono, dióxido de carbono, hidrógeno y otros gases como el kriptón y argón en un pequeño porcentaje.

Pero a partir de la revolución industrial, muchos gases son expulsados por grandes industrias y vehículos automotores principalmente haciendo que esta composición natural varíe y que elementos como  el ozono, las partículas suspendidas y gases peligrosos se incorporen a él, provocando graves daños a la salud en general, ya que pueden dañar los pulmones, el corazón, la piel y otros órganos importantes. Igualmente, puede contribuir a que una persona sea víctima de enfermedades crónicas como el cáncer.

La contaminación del aire puede generar tos, congestión de los ojos y problemas de respiración. Afortunadamente, las personas comienzan a sentirse mejor cuando la calidad del aire mejora, pero esto no sucede siempre. En 1930, en Bélgica, fallecieron 63 personas; en 1948, en Pennsylvania, fallecieron 20; y el Londres, en el año de 1952, fallecieron más de 4 000 personas como resultado de una severa contaminación del aire. El respirar pequeñas cantidades de aire contaminado durante muchos años es peligroso.

Como consecuencia a la exposición al aire contaminado, las personas mayores, niños, o aquellos quienes sufren de enfermedades cardiopulmonares, son las más vulnerables para contraer entre otras enfermedades asma o bronquitis. Los niños están bajo un mayor riesgo ya que sus pulmones aún están en proceso de desarrollo. Y como pasan mucho tiempo jugando al aire libre, suelen respirar más aire contaminado que la mayoría de los adultos.

Aun cuando las personas no tienen más opción que respirar el aire a su alrededor, disponen de alternativas para mantenerse saludables. Las personas pueden estar atentas a las predicciones de la calidad del aire y evitar hacer ejercicios al aire libre, o pasar más tiempo bajo techo siempre que haya concentraciones de ozono elevadas, así como apoyar las medidas que intentan mejorar la condición del aire y reducir las fuentes de contaminación; todas estas son recomendaciones para mantener la buena salud. Sin embargo esto no siempre es posible, por lo que se deben tomar en cuenta otras acciones para evitar la emisión de gases y partículas contaminantes al aire y evitar tirar basura en cualquier sitio.

Últimamente el calentamiento global del planeta ha logrado que el clima sea extremoso en muchos lugares, y aunado esto con sus consecuencias en eventos naturales más graves como ciclones, terremotos, tsunamis, erupciones volcánicas y otros, contribuyen al deterioro más rápido de la calidad del aire.

Pero veamos qué hacen en la salud los gases contaminantes:

- Monóxido de Carbono: Es un producto de la combustión de materiales fósiles como el petróleo y es común que se forme a partir de los vehículos en movimiento. Este gas no parece afectar a las plantas, pero es muy tóxico para los seres humanos, ya que interfiere con el transporte de oxígeno en la sangre. Los efectos en la salud se hacen más graves conforme mayor sea la cantidad de monóxido de carbono en el aire y el tiempo de la exposición.

-Dióxido De Azufre (SO2): Es el derivado del azufre que más frecuentemente contamina el aire. Se produce por la combustión de carbono y petróleo que lo contienen. La mayor parte proviene de las plantas generadoras de electricidad (carboeléctricas y termoeléctricas) y de otros procesos industriales que contribuyen a la presencia de sulfatos en la atmósfera. Los óxidos de azufre se eliminan del aire mediante su conversión en ácido sulfúrico y sulfatos y de esta forma se depositan en forma de partículas sobre la tierra o en el mar, ya sea con la precipitación pluvial o sedimentándose, contaminando también el agua y el suelo

Los óxidos de azufre pueden inhibir el crecimiento de las plantas y ser letales para algunas de ellas cuando están expuestas a concentraciones moderadas durante largos periodos. Los efectos tóxicos de los óxidos de azufre para el ser humano son: dificultad para respirar, debido al espasmo o contracción de los bronquios, irritación de la garganta, de los ojos y tos, en cantidades elevadas puede llegar a ser mortal. También se ha encontrado una relación entre la presencia de óxidos de azufre en la atmósfera y el aumento de muertes por enfermedades crónicas, cardiovasculares y respiratorias.

- Los Óxidos de Nitrógeno (NO2) se forman mediante la reacción del oxígeno con el nitrógeno en el aire. Esta reacción ocurre a altas temperaturas durante el uso de combustibles fósiles. Algunas bacterias emiten grandes cantidades de óxido de nitrógeno hacia la atmósfera, por lo que es una fuente muy difícil de controlar. La mayor parte de ellos, provienen de las plantas generadoras de energía eléctrica, en las que la alta temperatura de la combustión de los energéticos facilita su formación. El dióxido de nitrógeno afecta los pulmones y es tóxico y algunos de los contaminantes que se forman a partir de ellos, son mortales para las plantas.

- Los hidrocarburosson contaminantes primarios; su importancia radica en la gran cantidad de fuentes y el volumen de sus emisiones al aire. Se forman por la combustión de productos como la gasolina, el petróleo, el carbono y la madera y la mayor producción se debe a las actividades de la industria petrolera, así como a los vehículos de motor. Algunos son tóxicos para las plantas y animales a concentraciones relativamente altas y en el ser humano provoca problemas en vías respiratorias.

- Otros contaminantes muy importantes son el plomo, el cadmio y el fluor, de origen industrial y a los que se ha relacionado con afecciones cardiacas, hipertensión arterial, arterioesclerosis, cáncer broncopulmonar, anormalidades en los huesos y afección de los riñones.

- Las partículas sólidas suspendidas y dispersas, son las que le dan al ambiente el aspecto nebuloso y brumoso del aire contaminado. Se producen junto con los contaminantes gaseosos del aire, debido a diferentes actividades, sobre todo la fabricación de hierro y acero, la producción de cemento, la extracción de rocas y minerales, el almacenamiento y la manipulación de granos y la elaboración de pulpa de papel.

- Entre las partículas líquidas, más contaminantes se encuentran los aerosoles, que se manifiestan en forma de vapores, niebla o vahos que en grandes concentraciones pueden llegar a transformarse en un agente letal, como sucedió en Londres en 1940, 1950 y 1952, que se produjeron miles de muertes debido a la presencia de estas nieblas tóxicas. Los aerosoles son verdaderas nebulizaciones y por su tamaño tan pequeño, penetran en los bronquios y los irritan. Las partículas mayores son detenidas por la mucosa nasal y la laringe causando gran irritación.

Es por ello que en tema de la contaminación del aire todos tenemos algo que ver y todos debemos colaborar con acciones personales, en todos los lugares y todos los días, si queremos seguir respirando y luchando por dar a nuestros hijos y nietos y sucesores un mejor mundo, sin tanta contaminación y enfermedades.

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