El fitoplancton, un gran aliado de la humanidad, dice Sergio Licea | La Crónica de Hoy
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El fitoplancton, un gran aliado de la humanidad, dice Sergio Licea

Nuestros científicos. El investigador universitario dice que la presencia de fitoplancton en los mares data de principios de la vida y produce el 50 por ciento del oxígeno que hay en el planeta. “Son criaturas maravillosas y son la base de la trama alimentaria de los sistemas acuáticos”, afirma

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Más del 50 por ciento del oxígeno que hay en nuestro mundo se produce en el mar mediante la fotosíntesis desencadenada por el fitoplancton, microorganismo autótrofo fundamental en la vida del planeta. Al entender el fitoplancton, entendemos una de las más importantes fuentes de oxígeno para la humanidad, explica el doctor Sergio Licea Durán, responsable del Laboratorio de Fitoplancton y Productividad del Instituto de Ciencias del Mar y Limnología de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM).

“Estos microorganismos son criaturas maravillosas que fueron las responsables de que toda la atmósfera tenga oxígeno y son la base de la trama alimentaria de los sistemas acuáticos”, indica el universitario.

El investigador universitario dice que la presencia de fitoplancton en los mares data de principios de la vida, pero actualmente la actividad antropogénica y los contaminantes que se vierten a los océanos traen consecuencias para estos organismos, que son base de los ecosistemas acuáticos al realizar fotosíntesis, proceso en el que echan mano del agua, sales, nutrientes, bióxido de carbono y radiación solar, para producir oxígeno y la formación de diversos compuestos orgánicos como carbohidratos y proteínas.

“Al experimentar el impacto de los contaminantes, su ambiente también se altera; más aún, algunos desechos de las grandes ciudades sirven de alimento a microorganismos, causando las llamadas mareas rojas”, explicó Licea Durán, quien ha realizado aportaciones importantes al conocimiento del fitoplancton gracias a la descripción de algunas especies.

Sergio Licea describió la especie Nitzschia bifurcata, que es una diatomea o alga unicelular cuya característica es su pequeña dimensión, pues mide entre 10 y 15 micras de largo.

Otra más, descrita con el apellido del taxónomo mexicano es la  Thalassiosira licea. El nombre lo dio Greta A. Fryxell, investigadora reconocida internacionalmente y quien encargó a Licea el estudio de ese organismo, en sus años de estudiante de posgrado en el Departamento de Oceanografía de la Universidad de Texas A&M.

COLECCIÓN VIVA. El doctor Licea Durán tiene como principales líneas de investigación la Taxonommía y Ecología de Fitoplancton Marino y de Lagunas Costeras, pero además ha contribuido de manera muy importante en la elaboración de la Colección de Fitoplancton del Instituto de Ciencias del Mar y Limnología (ICMyL).

“La colección no es sólo un conjunto de muestras. Esa recolección es sólo una parte del proceso. Después de tener el material hay que identificarlo, catalogarlo y conservarlo. Así es como ya tiene sentido una colección para que pueda servir como material de referencia, para comparar especies, para hacer manuales y para que sirvan para determinación de especies. Eso es uno de los objetivos que tenemos en algunos de los proyectos”, explica el investigador que sintió interés por la biología desde la secundaria y por eso estudió esa carrera en la UNAM. Posteriormente estudió la maestría en Biología Marina y obtuvo el grado de doctor en Oceanografía Biológica y Pesquera. Su vocación científica fue reforzada posteriormente por su pasión por el buceo, que le ha auxiliado para seguir produciendo conocimiento.

En la Colección de Fitoplancton del ICMyL se albergan miles de muestras de fitoplancton, organizadas de acuerdo con sus características taxonómicas.

Es indispensable estudiar a las especies de los ecosistemas marinos, su abundancia, diversidad y variación, para entender su funcionamiento.

Conocer a estos organismos podría ayudar a obtener energía limpia mediante biocombustibles y algas, en particular las microalgas, debido a su rápida reproducción. Ésa es una de las razones por las que son necesarias sus colecciones.

De acuerdo con Licea, el planeta alberga cerca de seis mil especies de fitoplancton, pertenecientes a 18 grupos taxonómicos. En el laboratorio de la UNAM sólo resguardan dos grupos: Diatomeas y Dinoflagelados, los más abundantes y de los cuales se han registrado aproximadamente mil especies del Golfo de México y del Pacífico mexicano.

Algunas analizadas en el laboratorio universitario son endémicas, sobre todo de lagunas costeras como Tamiahua, la Laguna de Términos y la desembocadura de los ríos Coatzacoalcos y Grijalva-Usumacinta. La región del Golfo de México es diferente en cuanto a especies, debido a que en ese punto confluyen masas de agua diferentes.

FITOPLANCTON Y PRODUCTIVIDAD. En el Instituto de Ciencias del Mar y Limnología, el doctor Licea es uno de los investigadores del Laboratorio de Fitoplancton y Productividad. Este laboratorio estudia la composición y estructura de las comunidades del fitoplancton en el área del Golfo de México que le corresponde a la parte mexicana.

El Laboratorio se creó en 1979 con el interés de conocer el posible efecto del derrame de petróleo del Pozo Ixtoc-1 en la Sonda de Campeche y como producto de la reciente creación del ICML en 1974. El objetivo de este laboratorio es el estudio de largo plazo de los organismos del fitoplancton y sus relaciones con el ambiente. Aquí se analizan los patrones de abundancia, biomasa y distribución temporal y espacial de la biodiversidad, así como sus relaciones con el ambiente.

Los estudios se han desarrollado con la ayuda de los buques de la UNAM: Justo Sierra y El Puma lo que ha permitido reconocer la abundancia y distribución del fitoplancton fundamentalmente de la zona costera, así como su biomasa a través de la clorofila-a.

Una actividad importante es la correcta determinación de las especies de fitoplancton con la consecuente construcción constante de una base de datos. Se espera que provea una perspectiva útil y práctica para comprender los posibles cambios en la estructura del ecosistema del Golfo de México y tener fundamentos para poder evaluar los cambios futuros que puedan ocurrir en los ecosistemas producto de las actividades humanas, particularmente en la zona costera. Se trabaja activamente en la elaboración de varios catálogos ilustrados de los diferentes grupos del fitoplancton

Los resultados obtenidos a la fecha han permitido conocer las variaciones en la estructura comunitaria del fitoplancton en espacio y tiempo.

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