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Conducir es demasiado peligroso como para que lo haga un humano

A pesar de las tantas demandas cognitivas que impone esta actividad, reportes como el de la OMS sugieren que los humanos nos aburrimos al manejar. En efecto, preferimos prestar atención simultáneamente a otros temas, como hablar por teléfono, enviar mensajes de texto…

Conducir es demasiado peligroso como para que lo haga un humano | La Crónica de Hoy

Hay cosas para las cuales las computadoras resultan superiores a los humanos. Realizar cálculos complejos con gran rapidez y precisión es una de ellas. Otra sería el rápido acceso a grandes volúmenes de datos. Las computadoras también han superado a los humanos en el reconocimiento de patrones, en jugar ajedrez y otras tareas donde se creía que la intuición y creatividad daban a los humanos una ventaja insuperable. Y al parecer, conducir automóviles será pronto una más de esas actividades en las que una computadora nos sobrepasa.
Conducir automóviles es una actividad peligrosa. Según estudios de la Organización Mundial de la Salud (OMS), alrededor de 50 millones de personas resultan heridas a causa de ella, y 1.35 millones de los casos tienen consecuencias fatales. Los estudios también indican que más de 90% de los accidentes pueden ser atribuidos a errores humanos. Es por ello que la Agenda para el Desarrollo Sustentable 2030 pone como uno de sus propósitos reducir los accidentes de tráfico a la mitad, sean o no fatales.
Pero ¿serán las computadoras mejores para conducir? Pilotar un automóvil requiere de estar evaluando continuamente la situación actual para determinar el estado del camino, los automóviles alrededor, las señales de tránsito, los peatones cercanos, la iluminación y otra gran cantidad de factores. Pero no solo hay que evaluar el presente, también se requiere toda la atención para estar haciendo predicciones: ¿el conductor que va cambiando de carril a toda velocidad representa un peligro?, ¿qué hará aquel peatón concentrado en su teléfono celular y no en el semáforo que está por cambiar? 
A pesar de las tantas demandas cognitivas que impone esta actividad, reportes como el de la OMS sugieren que los humanos nos aburrimos al manejar. En efecto, preferimos prestar atención simultáneamente a otros temas, como hablar por teléfono, enviar mensajes de texto, discutir con otros, maquillarse, comer y muchas otras cosas que distraen al conductor y pueden tener consecuencias fatales.
Por contraparte, las computadoras ni se aburren ni se distraen. Pueden estar constantemente recolectando información sobre el entorno y tomar decisiones oportunamente. Los algoritmos para realizar las evaluaciones y predicciones necesarias para conducir de forma segura están avanzando a una velocidad vertiginosa. En este avance contribuyen tanto centros académicos y de investigación como empresas. Un caso de éstas últimas es Google, quien ya tiene varios años probando prototipos de vehículos autónomos. 
En dichas pruebas han recolectado gran cantidad de información sobre lo que sucede en las carreteras y los resultados comprueban algo bien sabido: en general, los humanos somos un peligro al volante. En videos que analizaron se observa claramente que cuando sus autos prototipo se ven involucrados en accidentes de diferente naturaleza, invariablemente los culpables de los accidentes han sido humanos al volante. De manera que, los datos duros indican que no es buena idea dejar a los humanos una actividad tan riesgosa como conducir un automóvil. 
Pero aún no es factible dejar que los vehículos autónomos tomen el control de la conducción. La transición se está dando paulatinamente, dotando a los nuevos modelos de autos con funciones que permiten al conductor un manejo más seguro. Un ejemplo sería la función de frenado automático de emergencia, que permite evitar colisiones por alcance. 
La idea es ir cediendo cada vez más funciones al automóvil para que realice tareas que los humanos no hacemos bien. Así, en un futuro quizás no muy lejano, los humanos no tendremos necesidad de conducir.

*El doctor José Antonio García Macías
es investigador titular del 
Departamento de Ciencias de la Computación en el Centro de Investigación Científica
y de Educacion Superior de Ensenada, Baja California, (CICESE). 
Contacto: jagm@cicese.edu.mx

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